Corné de Koning en Annika van der Meer

Vooraf was er al een klein beetje op gerekend. Zondag pakten Corné de Koning(31) uit het Zeeuwse Kloetinge en Annika van der Meer(35) uit Zeist het zilver in de klasse PR2 gemengd dubbeltwee achter een Brits duo. Op het laatste stuk schoven de Nederlanders dankbaar een plaatsje op ten koste van een Chinees koppel dat eerder in de heats de meerdere was. “Het podium was redelijk aan elkaar gewaagd.”

Corné de Koning en Annika van der Meer
©VWS

Het vaarwater dat deel uitmaakt van de See Forest Waterway in de buurt van de Umi No Mori Oh Hashi-brug kabbelt rustig voort, zonder noemenswaardige golven. Voor de roeiers is dat prettig, alhoewel er sprake is van wat tegenwind. Het Nederlandse duo gaat furieus van start, wat onmiddellijk leidt tot de koppositie. De weg naar de eindstreep is nog lang. Eerst roeien de Chinezen Liu en Jiang voorbij, daarna de Britse titelverdedigers Rowles en Whiteley. Langzaam maar zeker nadert de ontknoping. “Push”, schreeuwt Van der Meer richting haar partner die gauw een tandje bijzet. Met een achterstand van amper vijf seconden op de winnaars finisht de Nederlandse stoommachine uiteindelijk fraai als tweede. De eerste paralympische roeimedaille van TeamNL in de geschiedenis is een feit.

Héél diep

“Het podium was redelijk aan elkaar gewaagd”, weet Van der Meer na afloop te vertellen. “We zijn tweemaal wereldkampioen geworden, in 2017 en 2018, in Sarasota en Plovdiv. Maar dit was zonder meer een van onze beste races ooit. Na een moeilijk jaar, waarin we de moed niet hebben opgegeven, voelt dit als een beloning. Voor zo’n prachtige medaille, daar doe je het allemaal voor.” De Koning is eveneens door het dolle heen: “We hebben het verdiend. Dit is inderdaad loon naar werken. Allebei zijn we ontzettend gedreven en bereid om héél diep te gaan. Een stemmetje in m’n hoofd zegt wel eens: jongen, je bent gek dat je bereidt bent zo enorm af te zien. Dat stemmetje zet ik meestal gelijk weer uit. Daarnaast vullen Annika en ik elkaar in meerdere opzichten prima aan. Dat heeft zich dus nu opnieuw uitbetaald.”

“We zijn tweemaal wereldkampioen geworden, in 2017 en 2018, in Sarasota en Plovdiv. Maar dit was zonder meer een van onze beste races ooit.”

Dromen

Voor De Koning is het de tweede keer dat hij deel heeft genomen aan de Paralympics. In Rio vormde hij een koppel met Esther van der Loos die inmiddels met ‘pensioen’ is. Een ondankbare vierde plek was het resultaat, enkele seconden verwijderd van het brons. “Ik doe al sinds begin 2012 aan deze uitdagende sport. Weet je, hiervóór deed ik aan rolstoelhandbal. Totáál iets anders. Indertijd ben ik geswitcht, niet in de laatste plaats omdat ik bij het roeien méér kansen zag mijn dromen te verwezenlijken”, aldus De Koning bij wie het ene been korter is dan het andere.
De kans is aannemelijk dat Van der Meer, die zich in het verleden op fanatieke wijze begaf op de (para) skipiste, binnenkort gaat stoppen met topsport. “Okay, zeg nooit nooit. Het leven heeft ook heel veel andere dingen te bieden. Als afgestudeerd arts zie ik voor mezelf vooral een toekomst op het medische vlak. Iets voor de medemens betekenen is nóg mooier dan een sterke focus op individuele sportieve prestaties.”